日本から世界へ、世界から日本へ。夢をあきらめない選手が、国をまたいで挑戦する道を開くため、起業したのが「WorldTryout(ワールド・トライアウト)」社長の加治佐平氏だ。人生に挫折はつきもので、2度、3度と再挑戦できるシステムをつくりたい、という。その思いとは……。

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■トライアウトの監督は清原和博氏

2019年11月30日。シーズンを終えて静まり返っているはずの神宮球場に、球音がこだました。日本のプロ野球を退団した選手や、アマチュア選手が内外のリーグに再挑戦する場として、ワールド・トライアウトが開いた試合形式のテストの場だった。

こうしたテスト会にはプロ12球団で戦力外となった選手のための12球団合同トライアウトもある。日本野球機構(NPB)の中で活路を模索するためのものだ。

一方、ワールド・トライアウトは国内の移籍をサポートするとともに、日本と世界を結ぼうという試みとして生まれた。

半信半疑ながらトライアウトに挑戦。メキシコでのプレーを選んだ高木氏

半信半疑ながらトライアウトに挑戦。メキシコでのプレーを選んだ高木氏

 

昨季限りで西武を退団した高木勇人投手や独立リーグの選手、さらには日本球界入りを希望する外国人4選手も参加した。これをメジャー5球団と台湾プロ野球のスカウトが見守った。

初めて耳にするイベントに、高木も最初は参加をためらったというが、結果としてイベントは大盛況だった。シーズン外れの野球場に2500人のお客が集まった。大半のお目当ては試合形式のテストの「監督」に指名された清原和博氏(52)だった。衝撃の薬物事件から3年。球界のレジェンドの久々のユニホーム姿に注目が集まった。

トライアウト終了後の会見で「(現役)当時の横断幕が見えたりだとか、ライオンズ時代のファンの方もいらっしゃった。またこうして応援していただけたというのは心からうれしい」と、再出発の意欲を語った。

イベントは清原氏一色。だが、それこそ加治佐氏が望んだものだった。「再出発のシンボルとして清原さんに采配をふるってもらえてよかった」。トライアウトの根底には、挫折しても人生は終わりではなく、やり直しはきくのだ、という信条があった。そのメッセージの発信の場として、大成功だった。

神宮球場で行われた「ワールド・トライアウト」で東尾修氏(左)と対談する清原氏。昔からの西武ファンにはたまらない組み合わせ

神宮球場で行われた「ワールド・トライアウト」で東尾修氏(左)と対談する清原氏。昔からの西武ファンにはたまらない組み合わせ

 

■フリでもいいから楽しむ

バイオテクノロジーの研究者として病気の早期発見や、スポーツ選手の故障予防技術の開発などを手掛ける加治佐氏。畑違いとも思えるトライアウトの必要性に思い至ったのは、東大野球部OBとして親交を重ねていた六大学の関係者に、進路に悩む選手が多かったからだ。プロで解雇されたり、大学卒業後の進路を見つけられなかったり、独立リーグから先の道が途絶えていたり……。野球をやりきったという気持ちを抱けないまま、なし崩し的に第二の人生に進まざるを得ない現状がそこにあった。

 

 

加治佐氏とともにワールド・トライアウト社を運営する田中聡氏は元日本ハム内野手。好きな野球を続けるため、法大卒業後の2000年には米国の独立リーグで修業するなど、道なき道を歩んできた。その苦労話を聞くにつけても、野球選手の進路を広げる必要性を痛感するばかりだった。

西武退団後、野球を続ける道を探すのに苦労した、という高木も今はワールド・トライアウトに参加してよかった、と思っている。「自分のような立場の選手はいままでもいたと思うし、これからも出てくるはず」だからだ。

特に、野球は日本だけでなく、世界のどこでもできるのだから、視野を広げて活躍の場を求めていこう、という考え方には共感するものがあった。

巨人時代、高木は岡本和真らとともにプエルトリコのウインターリーグに参加した。そこには似て非なる野球があった。

「米国の自治領だけど、米国の野球とも違って、純粋に野球を楽しんでいる感じがあった」。負けたら純粋に悔しがる。決して楽しいばかりではないのだが、悔しさもつらさも、どこかで前向きの力に変えないと、勝つための活力が生まれてこない、と考えているらしい。たとえ涙目になっても「俺たちは楽しんでるぜ」と、自分をだましながらやっている感じを含め、高木は興味を引かれた。

 

巨人時代の高木氏。1年目の15年に9勝。中継ぎでも活躍した=共同

巨人時代の高木氏。1年目の15年に9勝。中継ぎでも活躍した=共同

 

そこへいくと、日本の野球は「ちょっと抑えながらやっている」と感じられるという。

高木はどちらがいい、悪いという問題ではないと強調しつつ、世界のあり方は一様ではなく、国・地域それぞれの野球があり、人それぞれの生き方があるから面白い、と話す。

高木は今季からメキシコリーグに所属し、プレーを続けることにした。自分の歩んだ跡が、後輩たちの道しるべになればいい、と考えている。

95年の歴史を誇るメキシコリーグも、コロナ禍にはあらがえず、初の中止が決まった。高木の挑戦も宙に浮く形になったが、めげていなかった。

「この困難も、一つの経験だと思います。自分自身は全然下を向いているわけではなくて、次に向けて何をすべきかの勉強になると思います。今はハプニングばかりですが、この経験は必ず自分の糧になると思っています」とのコメントを現地から寄せてくれた。想定外のことばかりに向き合ってきた人らしく、慌てず、騒がず、じっくり構えている。

■「一発勝負」はきつい時代

加治佐氏や高木ら、思いを同じくする仲間の輪は広がりつつあるが、ワールド・トライアウトの課題は多い。日本のプロ球団のスカウトは来ず、その意味でまだ"公認"された存在とはいえない。

こんな声も聞こえてくる。海外へ選手を送り込むのはいいが、安易な挑戦は、ずるずると野球にしがみついて、時間を無駄にするような失敗例を増やすだけではないか。

加治佐氏は逆に問う。駄目とか失敗とか、何をもって判断するのか。

「語学ができて150キロの速球を投げる人材なんてそんないない」と話す加治佐氏

「語学ができて150キロの速球を投げる人材なんてそんないない」と話す加治佐氏

 

「もし野球で駄目でも、英語やスペイン語を話せるようになって帰ってきたら、一般の企業にとっても魅力のある人材になる。語学ができて150キロの球を投げられる人材なんて、なかなかいませんよ」

自分で限界を設けない限り、人は変われる。海外挑戦もそのきっかけになりうる。もし、野球で通用しなくても、それは人生の一部であって、その先に勝負はまだあるのだから、と加治佐氏は訴える。

雇用形態が崩れ、国境の境目が薄れ、人の流れが激しくなる時代に、誰であれ「一発勝負」はきつくなってくる。再挑戦を促し、人生を複線化、複々線化する取り組みは野球界だけのテーマではない。

(篠山正幸氏)

 


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