群馬でシニアボランティアが存在感 気さくに声かけ/教材 手作りも

外国人に日本語を教えるシニアボランティアが増えている。人口に占める外国人の比率が都道府県別で3位の群馬県では今や、地域に欠かせない存在だ。就労目的で来日したものの、日本語が不自由で生活に困る外国人は多い。現役時代の経験などを生かして気さくに接し、外国人との共生に貢献しようと奮闘している。


山本さん(左)は手作りの教材などを使い、教え方を工夫している(群馬県高崎市)

「これはどういう意味?」

「王様の住む場所、英語で言うとパレスだよ」

10月16日午後7時すぎ。群馬県大泉町の公民館南別館で開いた外国人向けの日本語教室。ボランティアで教える大滝勝さん(76)がネパール人学生に丁寧に説明していた。

この日、大泉国際交流協会が主催する日本語教室に参加したのは10人ほどの外国人だ。国籍はネパールのほか、インドネシアやベトナムなど。仕事を終えて駆けつけた人や、日本で働くことになった親と一緒に来日した学生など職業や年齢は様々だ。

各自が教材を使って自習するのを見て回りながら、分からないところを日本人が手助けする。「(教材は)どこまで進んだかな」。大滝さんは声をかけながら、進捗具合を確認していく。日本語での説明が難しい場合は互いに理解できる英語などを使い、巧みにコミュニケーションを取る。

大滝さんが教え始めたのは1年ほど前。「人手が足りない」と知人に頼まれたからだ。手伝うのは週3日。「前回教えたことを覚えているなど、着実に上達している姿を見るとやりがいを感じる」と話す。

現役時代は大手電機メーカーに勤務。50代で協力会社に移り、インドネシアから来ていた従業員の仕事と生活の面倒を見ていた。「日本の工場で働くには品質管理の専門用語など様々な言葉をすぐに覚えなければならない。彼らは生活がかかっているだけに一生懸命だ」。日本で働く外国人の苦労や心情を理解しているだけに、教室でも真剣に向き合う。

大泉町で日系ブラジル人ら外国人が増えたのは1990年ごろから。バブル期で人手不足だったためだ。2019年1月時点の同町の外国人比率は2割近くと市区町村別で3位。都道府県別でも群馬は東京、愛知に次いで3番目に高い。

大滝さんによると、終戦まで近隣地域に工場があった中島飛行機でも多くの外国人が働いていたという。「ここは海外の人々を受け入れるオープンな土地柄。ブラジルから労働者に来てもらい、地元産業界が助かった過去もある」。外国人は地域にとって欠かせない存在になっている。

群馬県内で人口が最も多い高崎市でも外国人が増えている。高崎市国際交流協会が運営する日本語教室で週に1度、午後7時から教えているのが主婦の山本かおるさん(61)だ。

学生時代に米国でホームステイした経験を持ち、独学で英語を学んできた。結婚後は専業主婦で、「生活に密着して支援するような国際交流をしたい」とボランティアに応募した。

教室で10年以上教えてきた経験から、日本語能力は人によって全然違うと実感する。そこで独自の教材を手作りするなど教え方を工夫している。例えば「食べる」「片付ける」などの動作を描いたカードを作成。日本語が全く分からない外国人でも絵を見ながらコミュニケーションを取れるようにした。

山本さんが教室で接する外国人の置かれた境遇は様々。狭い部屋に大勢で暮らしているケースもあれば、平日は働きづめで週末は疲れて寝るだけという人もいる。「彼らがこの国で生活していくにはまず日本語を扱えるようになることが重要。微力ながら学習支援を通じてサポートできれば」。今後も外国人が言葉の壁を乗り越えるのに一役買っていく考えだ。

日本語学習者7年で2倍 ボランティア養成急務

在住外国人の増加に伴い、国内で日本語を学ぶ人が増えている。文化庁によると、日本語学習者は2018年11月時点で約26万人に上り、7年間で2倍になった。日本語を教える機関・施設も25%増えた。日本語教師約4万2000人のうち55%がボランティアだ。

日常生活で日本語を話している日本人も、外国人に教えるとなるとノウハウが必要だ。ボランティアを育成する地域は広がっており、群馬県では県観光物産国際協会が養成講座を運営している。在住外国人が多い千葉市や静岡県磐田市、堺市なども力を入れている。

外国人が生活しやすい社会づくりに取り組む人材として、群馬県が「多文化共生推進士」に認定している日本語教師の正田江利子さんは「外国人に日本語を教える人は普段、自分が使っている言葉を意識することが大切だ」と指摘する。例えば「置いといて」という言葉。会話で使うくだけた表現のため、外国人には中級の難易度だという。

学習者が社会人であっても日本語が話せないと、子供扱いしてしまう日本人もいるという。正田さんは「敬意を持って接してほしい」と話している。

(古田博士氏)

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